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Charleston (Estados Unidos) (AFP) – Ryan Brown creció practicando deportes y tocando el violonchelo, compartiendo juegos de billar en su sótano, rodeado de amigos.

Dos semanas antes de su cumpleaños número 28, Ryan murió en el baño de una tienda por departamentos. Solo.

Fue asesinado por una sobredosis de heroína, otra víctima del flagelo que asola a las comunidades estadounidenses, en forma más aguda que en todas las regiones económicamente deprimidas, las antiguas regiones industriales del país.

-No quiero que muera una persona más. Estoy haciendo campaña sobre la adicción “, dijo la madre de Ryan, Cece Brown, a AFP.

Quizás en ninguna parte la crisis de los opiáceos en Estados Unidos es más severa que en la Virginia Occidental de Ryan, un estado montañoso de menos de dos millones de personas al oeste de la capital del país.

El carbón fue una vez rey aquí, pero ahora está en declive con poco para sustituirlo, dejando la economía local seriamente dañada, y a Wal-Mart como el patrón más grande del estado.

Es un lugar donde la mayoría de los que buscan esperanza salen en busca de oportunidades, y donde aquellos sin esperanza a menudo recurren a las drogas.

Los opioides se infiltran en comunidades enteras, con efectos devastadores: 150 de cada 1.000 bebés ya son adictos al nacer, sufriendo síntomas dolorosos de abstinencia.

Combatiendo el flagelo de los opiáceos en el área rural carbonífera estadounidense
El oficial de policía busca en el bolso de una posible prostituta en Huntington, Virginia Occidental, un lugar donde aquellos que buscan esperanza se van y los que no tienen esperanza recurren a las drogas / © AFP Brendan Smialowski

En Huntington, una ciudad en la esquina noroeste del estado retratada como el epicentro de la crisis nacional, 28 personas sufrieron sobredosis – dos fatalmente – en un solo día en agosto pasado después de inyectarse heroína espolvoreada con fentanilo, un peligroso opioide sintético.

“Esta epidemia no discrimina”, dijo a AFP el alcalde de la ciudad, Steve Williams. “Nuestra paciente con sobredosis más joven tenía 12 años. El más viejo tenía 77”.

En la pequeña casa de Cece y Bobby Brown en una calle lateral de la capital del estado, Charleston, la pérdida de su hijo menor se siente como una herida fresca. Ambos enfatizan que Ryan no tenía ninguno de los signos típicos de un consumidor de drogas. Se destacó en matemáticas, ganó una beca universitaria, hizo amigos fácilmente y le gustaban los chistes.

Pero regresó a casa después de su segundo año en la Universidad de West Virginia, adicto a la heroína. Sus padres sólo se enteraron cuando se desplomó de una sobredosis en el baño.

A pesar de los años de tratamiento, y un largo período en que su vida parecía por buen camino, salió hace dos años al centro comercial con un amigo, y nunca volvió.

Su voluntad de hablar sobre el problema, a pesar del estigma que enfrentan los adictos y sus familias, es la punta de la lanza en una nueva estrategia para luchar contra el flagelo.

Combatiendo el flagelo de los opiáceos en el área rural carbonífera estadounidense
La adicción fatal de Estados Unidos hacia los opioides / © AFP Christopher HUFFAKER, Sophie RAMIS

– De analgésicos… a la heroína –

La gran mayoría de los usuarios de heroína de todo el país recurrió a esa droga después de convertirse en adicto a los poderosos medicamentos para el dolor como la oxicodona, de acuerdo con la Agencia de Control de Drogas de Estados Unidos (DEA).

Los narcóticos altamente adictivos inundaron Virginia Occidental en números alucinantes durante años y, a diferencia de la heroína, se distribuyeron al aire libre, con la ayuda de “clínicas de dolor” que no eran demasiado estrictas sobre la prescripción de recetas y las farmacias que no hicieron ningún esfuerzo para mantener un registro de cuántas píldoras se vendían.

Entre esos adictos están muchos mineros de carbón jubilados, que se lesionaron en el trabajo pero continuaron trabajando con la ayuda de medicamentos para el dolor.

Cuando sus recetas fueron eliminadas después de que las autoridades acabaron con el suministro, se volcaron a la heroína, fumando a veces más que inyectándose.

Pero detener a los traficantes y usuarios, demandar a las compañías farmacéuticas y distribuidores y cerrar las farmacias que bombeaban las píldoras, no ha sido suficiente para detener el flujo de drogas.

– ‘Arsenal completo’ –

“No podemos frenar nuestra solución a este problema” – es el nuevo mantra de todos los involucrados en la lucha.

Los incentivos económicos para los distribuidores son poderosos: un kilo de fentanilo, por ejemplo, cuesta 5.000 dólares y se pueden elaborar un millón de tabletas que se venden a 20 dólares cada una, con una ganancia de 20 millones de dólares.

Combatiendo el flagelo de los opiáceos en el área rural carbonífera estadounidense
Una mujer sospechosa de actuar bajo la influencia de la heroína muestra sus brazos a un oficial de policía de Huntington en Huntington, Virginia Occidental / © AFP Brendan Smialowski

Y hay demasiadas facetas de la crisis: la cárcel abrumada y los sistemas de cuidado de crianza; la escasez de opciones de tratamiento y las luchas con la cobertura del seguro de salud; las perspectivas de empleo de los ex adictos con un delito grave en su registro.

Un nuevo programa piloto de la DEA llamado Estrategia 360 trabaja con las fuerzas del orden público y grupos de la comunidad para motivar a los adictos al tratamiento, en lugar de encarcelarlos, y educarlos sobre los peligros de los medicamentos recetados y la heroína.

A pesar de la intensificación de la lucha, las cifras en todo el estado no parecen buenas: las muertes han aumentado, todavía tiene la mayor tasa de sobredosis en el país, y el 43 por ciento de las personas encarceladas el año pasado tenía un problema de abuso de sustancias tan agudo que necesitaban atención médica inmediata.

“En este momento bajo cualquier medición, estamos en medio de una espiral descendente y fallando miserablemente”, dijo el alcalde de Huntington a AFP. “No estoy haciendo cambios superficiales”.

Para atacar a un flagelo de esta magnitud, dice, será necesario un “arsenal” – incluyendo hablar sobre el problema.

– Angustia –

La madre de Ryan, Cece, dice que quiere que la gente sepa que la adicción a opiáceos puede pasarle a cualquiera, pero que hay esperanza.

Esa esperanza es a veces difícil de ver en las calles de Huntington, donde un oficial de policía dijo a AFP que el “90 por ciento de lo que hacemos está relacionado con las drogas”.

Un adicto al ser arrestado, describe la devastación en su vida: “He perdido el lugar en que vivía, he perdido un montón de buenos amigos”, dijo. “Ahora que lo pienso, ha arruinado mucho mi vida”.

El jefe de la policía, Bobby Winfield Eggleton, habló de la angustia y cómo afecta a los oficiales que tratan a veces a los mismos adictos, como una pareja joven que sufrió una sobredosis en un coche en una gasolinera, con su hija de tres años de edad en el asiento trasero.

Más instalaciones de tratamiento son la clave, dijo.

Una mujer joven que tomó una sobredosis en aquel fatídico día en agosto fue salvada, junto con otras 25 personas, por una inyección de emergencia de naloxona, que puede detener una sobredosis en curso. Ahora es un equipo estándar para la policía y personal médico de emergencia.

Seis meses más tarde, fue aceptada finalmente en un programa de tratamiento con asistencia médica. Pero la llamada llegó demasiado tarde: ella murió dos días antes.

Combatiendo el flagelo de los opiáceos en el área rural carbonífera estadounidense
Adictos en recuperación hacen ejercicio en Recovering Point en Huntington, Virginia, Occidental, donde 28 personas sufrieron sobredosis en un solo día de agosto por una inyección de heroína mezclada con fentanilo, un opiáceo sintético peligroso / © AFP Brendan Smialowski

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